Las finanzas, esa tecnología que trajo la civilización

¿Son las finanzas las causantes de la civilización? Esa es la opinión del profesor William N Goetzman de la Yale School of Management, y de ahí su libro Money Changes Everything: How Finance Made Civilization Possible. Según la tesis de este libro, las finanzas son las causantes de la civilización. Gracias a ellas la humanidad ha ido progresando hasta el punto en el que estamos ahora.

¿Pero cómo es posible que alguien diga esto? ¿No estamos de acuerdo en que las finanzas son las culpables de todos los problemas que tenemos? ¿No son culpables de las burbujas inmobiliarias y de todas las demás? ¿No son las culpables de todos estos problemas que tenemos? ¿No son las finanzas sino una perversión más del capitalismo mediante el cual se nos esclaviza y los banqueros hijos del maligno?

Empecemos por el principio de la historia

Normalmente se considera que la historia empieza cuando la humanidad comienza a escribir, lo anterior es la pre-historia. La escritura es uno de los grandes inventos humanos, porque nos permite transmitir información sin estar el uno junto al otro. Este es el motivo por el que el conocimiento pasa a ser acumulativo.

Algunos de los primeros registros escritos encontrados están en Oriente Próximo, la escritura protocunieforme. Se entiende que nació por una necesidad no de transmitir historias o escribir poesía, sino por necesidades contables de la jerarquía religiosa. La especialización del trabajo y las entregas hicieron necesario contabilizar lo que hacía y entregaba cada uno. Gracias a esta escritura se podía saber cuánto era necesario para alimentar a la población, para distribuir el trabajo y la tecnología hizo crecer las ciudades. Es decir, junto a la escritura vienen las matemáticas.

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Años después las ciudades griegas empezaron a acuñar moneda (al igual que otras muchas civilizaciones). La moneda de curso legal permitió organizarse mejor los intercambios, pero también poder pagar salarios a los trabajadores. Además surgieron los contratos marítimos y los tribunales específicos. Se conservan algunos de estos contratos que comienzan a valorar el riesgo como algo que debe pagarse, ya que por ejemplo si navegar el mar negro en ciertas épocas del año era más peligroso, también eran mayores las recompensas.

Goetzman identifica en China en esa época a Guan Zhong como el primer economista. En China también se acuñaban monedas, y escribió sobre cuando se debía acuñar más o menos moneda, pero también sobre cómo utilizar la moneda acuñada contra las ciudades rivales en caso de guerra. Algo muy avanzado para su época.

Marco Polo y finanzas medievales

Uno de los avances que Marco Polo relató en su viaje desde China fue el papel moneda, que empezó a usarse alrededor del 1100 d.C (según Goetzman, según otras publicaciones mucho antes). el estado imprimía billetes y estos eran tan aceptados como el oro y la plata como medio de cambio. Dado que mucha gente no sabía ni leer ni escribir. Estos tenían imágenes para hacer entender al pueblo el valor de los mismos. En cambio el papel moneda dejó de usarse en China alrededor del 1425. Parece que el gobierno no fue capaz de contenerse con la impresora y acabó inventando la hiperinflación.

En la ciudad natal de Marco Polo, también se inventaron los bonos para financiar una batalla contra Constantinopla que había arrestado a mercaderes venecianos en 1171. El gobierno veneciano esperaba devolver el dinero prestado mediante lo obtenido en la guerra, pero fueron derrotados.

A cambio de no devolverlo, pagaba un interés del 6% sobre los mismos. Esto lo cambió todo, ya que los bonos al ser posibles de entregar se convirtieron en un modo de ahorro. Por ejemplo un padre podría comprar bonos para un hijo que no pudiera trabajar y asegurarle un ingreso cuando no estuviera. Por supuesto muchos estados copiaron la idea, haciendo la deuda pública algo normal.

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Un poco más al norte y cien años después, en Toulouse en 1372 y 1373 se crearon las primeras empresas capitalistas mediante la fusión de varios molinos. Estas tuvieron continuidad hasta 1946, cuando tras la Segunda Guerra Mundial fueron nacionalizadas. La información a los accionistas proporcionaba el precio del grano, los beneficios, dividendos… Por ejemplo para tras una Además a medida que crecieron fueron creando estructuras para solucionar los problemas de confianza, como diferenciar al consejero delegado del consejo de administración.

Llegan las burbujas, los derivados y los planes para la jubilación

La burbuja de los tulipanes holandesa es bien conocida, como la primera. Toda una sociedad se volvió loca por comprar bulbos de una flor importada. Se suele usar como ejemplo de burbuja, incluso en la segunda parte de la película Wall Street.

Pero en una caricatura de la época se ve a un diablo con un contrato sobre tulipanes, pero no uno normal, sino un futuro. Ya se habían inventado los derivados.

A partir de este momento es cuando comienzan las burbujas, y la mala fama de las finanzas. En poco tiempo vendrá la burbuja de los mares del sur, así como la Gran Depresión años más tarde. Mientras el Marqués de Condorcet en contraposición a Malthus ofreció una alternativa, una especie de plan de pensiones en el que si una persona contribuía X, sabría que recibiría Y tras su jubilación. Goetzman afirma que Malthus estaba equivocado, porque a medida que los países se han hecho ricos la gente ha pasado a tener menos, no más, hijos.

Así que Goetzman cree que la contribución de las finanzas a la humanidad ha sido positiva, ¿qué puede haber más positivo que nos haya ayudado tanto como la escritura y las matemáticas? Aunque estoy seguro de que los lectores de El Blog Salmón tienen su propia opinión al respecto.

En El Blog Salmón | Alexander Hamilton, el padre de la economía de EEUU, Rutas comerciales coloniales (infografías)

Vía | CFA Blog, NY Times

Más información | Intervención del profesor Goetzman en el 62º seminario sobre análisis financiero del CFA Institute en Livestream

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