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Esta semana también hay genoma en ‘Nature Genetics’ y es uno complicado, que las nuevas técnicas permiten abordar. Se trata del genoma de la caña de azúcar, uno de los cultivos más importantes del mundo y que aún es la base de las economías del algunos países. Lo ha hecho un grupo de 120 científicos de todo el mundo liderados por investigadores chinos, pero con participación de grupos brasileños, colombianos y de Estados Unidos. Un nuevo hito en el estudio de los genomas. 

La caña de azúcar es uno de los grandes cultivos del mundo. Según los autores es la primera planta en toneladas cultivadas por año y la quinta en valor económico. Se supone que la caña de azúcar es originaria de la isla de Nueva Guinea y en su entorno o Malasia se domesticó y se cultivó como fuente de azúcar. Su historia va hacia Asia hasta llegar a América con los exploradores europeos. Allí fue cultivada en grandes extensiones y era uno de los cultivos que necesitaba mano de obra que a menudo vino de África. En un país como Cuba su cultivo es una parte importante de la historia del país.

Es uno de los vegetales cultivados que transforman de forma más eficiente la energía solar en energía química

En las cañas más productivas puede haber hasta un 50% en peso de sacarosa en su tallo, pero son susceptibles a muchas enfermedades. En las colonias indonesias los mejoradores holandeses la cruzaron con una especie silvestre que es resistente a enfermedades. El genoma de esta especie es más sencillo y es el que se publica ahora. Es un genoma cercano al maíz y mayor que el genoma humano. Han encontrado, entre otros, los genes que permiten a la caña resistir a enfermedades.

La caña es uno de los vegetales cultivados que transforman de forma más eficiente la energía solar en energía química en forma de sacarosa, pero necesita condiciones de temperatura que solo se dan en países tropicales. De ella se extrae azúcar que es también origen del etanol presente en la gasolina de muchos vehículos, como por ejemplo del Brasil, el primer productor mundial. Azúcar, biocarburantes y cultivo tropical, la caña está en el centro de nuestras discusiones.