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Asteroide «potencialmente peligroso» con un valor de casi $ 5.000 millones entrará en la órbita de la Tierra la próxima semana, dice la NASA

Llamado Nereo, el asteroide tiene depósitos de níquel, hierro y cobalto por un valor colectivo de $ 4.700 millones de dólares.

Crédito: NASA.

Una gigantesca roca espacial «potencialmente peligrosa» más grande que la Torre Eiffel entrará en la órbita de la Tierra la próxima semana, según informó la NASA.

El asteroide con forma de huevo, llamado 4660 Nereo, mide 330 metros (1.082 pies) de largo y entrará en la órbita de la Tierra viajando a 23.700 km/h (14.700 mph) el sábado 11 de diciembre. Se espera que el asteroide pase «rozando» nuestro planeta a cierta distancia sin impactar, pero seguirá estando más cerca de nosotros de lo que ha estado en 20 años.

Trayectoria y posición de Nereo para el 12 de diciembre de 2021.

Nereo —que lleva el nombre del dios griego del mar, hijo de Gaia, la personificación de la Tierra— estará aproximadamente a 3,86 millones de km (2,4 millones de millas) de distancia, alrededor de 10 veces la distancia entre la Tierra y la Luna. Esto puede parecer una brecha enorme, pero según los estándares cósmicos, en realidad está a tiro de piedra.

Peligroso y valioso

La NASA marca cualquier objeto espacial que se acerque a 193 millones de kilómetros (120 millones de millas) de la Tierra como un «objeto cercano a la Tierra» y cualquier objeto que se mueva rápidamente dentro de 7,5 millones de kilómetros (4,65 millones de millas) como «potencialmente peligroso». Una vez marcados, los astrónomos monitorean de cerca los objetos, buscando cualquier desviación de su trayectoria prevista que pudiera ponerlos en curso de colisión con nuestro querido hogar.

Descubierto por primera vez en 1982, la órbita de Nereo alrededor del sol de 1,82 años lo acerca a la Tierra casi cada 10 años. Debido a que Nereo visita nuestra región del sistema solar con tanta frecuencia, la NASA y la agencia espacial japonesa JAXA una vez consideraron recolectar una muestra usando la nave espacial Hayabusa de JAXA, pero las agencias finalmente se decidieron por un asteroide diferente (25143 Itokawa) en su lugar.

Asteroide Nereo.

La NASA proyecta que Nereo hará sus próximos acercamientos cercanos a la Tierra el 2 de marzo de 2031 y noviembre de 2050. Se pronostica una visita aún más cercana y espeluznante que se producirá el 14 de febrero de 2060, cuando Nereo se acerque a aproximadamente 1,2 millones de km (0,74 millones de millas) de la Tierra. Esto colocará a la roca espacial rica en minerales a una tentadora distancia de tres lunas.

Y además de ser un objetivo para una posible nave robótica enviada en ese futuro próximo por la NASA, Nereo también es un premio gordo para la minería espacial —que entonces podría estar en auge—. Asterank, una base de datos que monitorea más de 600.000 asteroides, estima que el asteroide tiene depósitos de níquel, hierro y cobalto por valor colectivo de poco más de $ 4.700 millones de dólares.

Defensa planetaria

Si alguna vez detectamos un asteroide que se dirige directamente hacia nosotros, las agencias espaciales están trabajando en una solución.

El 23 de noviembre, la NASA lanzó una nave espacial como parte de su misión DART para desviar y redirigir el asteroide binario Didymos.

China también se encuentra en las primeras etapas de planificación de una misión de embestida de asteroides; proponen que al estrellar 23 de sus cohetes Long March 5 contra el asteroide Bennu, podrían desviarlo de un impacto potencialmente catastrófico con la Tierra.

Fuente: Live Science. Edición: MP.

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