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La Tierra podría ser aún más habitable si se modifica la órbita de Júpiter

Científicos de la Universidad de California-Riverside (UCR) simularon disposiciones alternativas de nuestro sistema solar y descubrieron que cuando la órbita de Júpiter es más plana  — o excéntrica—  se provocan cambios importantes en la órbita de nuestro propio planeta, afectando su capacidad para sustentar vida para mejor.

Comparación de tamaños entre la Tierra y Júpiter.

Comparación de tamaños entre la Tierra y Júpiter.

«Si la posición de Júpiter permaneciera igual, pero la forma de su órbita cambiara, en realidad podría aumentar la habitabilidad de este planeta», dijo Pam Vervoort, líder del estudio y científica planetaria de la UCR. «Muchos están convencidos de que la Tierra es el epítome de un planeta habitable y que cualquier cambio en la órbita de Júpiter, siendo el planeta masivo que es, solo podría ser malo para nosotros. Pero demostramos que ambas suposiciones son incorrectas».

Los planetas con una órbita más circular mantienen una distancia constante de su estrella, mientras que las órbitas más excéntricas  — ovaladas —  acercan y alejan a los planetas de sus estrellas en diferentes puntos de esa órbita. La proximidad a una estrella determina cuánta radiación recibe y cómo se siente, lo que significa que afecta el clima de un planeta.

Si la órbita de Júpiter se volviera más excéntrica, el equipo encontró que la órbita de la Tierra también sería empujada a volverse más excéntrica. Esto significa que, en ocasiones, la Tierra estaría aún más cerca del sol de lo que ya está.

Representación esquemática del impacto de la precesión nodal en la oblicuidad de un planeta. Crédito: Vervoort et al.

Como resultado, algunas de las partes más frías de nuestro planeta se calentarían alcanzando temperaturas en el rango habitable  — definido como entre 0 y 100 grados Celsius ( 32 y 212 grados Fahrenheit)—  para la amplia variedad de formas de vida de la Tierra.

El equipo cree que sus resultados podrían ayudar a los astrónomos a determinar qué planetas fuera del sistema solar  — exoplanetas —  podrían ser habitables.

Esto se debe a que la distancia de un planeta a su estrella y su variación determina cuánta radiación reciben las diferentes partes de él, creando estaciones.

Nuevo parámetro

Actualmente, la búsqueda de habitabilidad depende de si un planeta está dentro de la zona habitable de su estrella — el área alrededor de una estrella que tiene la temperatura adecuada para permitir que exista agua líquida — , pero estos resultados podrían introducir un nuevo parámetro de búsqueda.

«Lo primero que la gente busca en una búsqueda de exoplanetas es la zona habitable, la distancia entre una estrella y un planeta para ver si hay suficiente energía para el agua líquida en la superficie», dijo el astrofísico de la UCR, Stephen Kane. «Tener agua en su superficie es una primera métrica muy simple, y no tiene en cuenta la forma de la órbita de un planeta o las variaciones estacionales que un planeta podría experimentar».

Otros factores pueden influir en la habitabilidad de un planeta, y el equipo también probó algunos de ellos. Esto incluye la inclinación de un planeta que influye en la cantidad de radiación que recibe de su estrella.

Representación esquemática del impacto de la precesión absidal y axial en la precesión climática del planeta. Los paneles superiores muestran vistas superiores y los paneles inferiores muestran vistas laterales. Crédito: Vervoort et al.

Los científicos de la UCR descubrieron que si Júpiter estuviera mucho más cerca del sol que su distancia actual de alrededor de 742 millones de kilómetros (461 millones de millas), podría causar una inclinación extrema en la Tierra. Esto daría como resultado que nuestro planeta reciba menos luz solar, lo que significa que grandes áreas de la superficie de nuestro planeta experimentarían temperaturas bajo cero.

Si bien los telescopios actuales son lo suficientemente poderosos para determinar la excentricidad de las órbitas de los exoplanetas, no están tan bien equipados para medir la inclinación de estos mundos. Esto significa que los astrónomos están trabajando en métodos que podrían ayudar a determinar esto.

Una imagen compuesta de Júpiter tomada por la NIRCam del telescopio espacial James Webb; el resplandor naranja alrededor de los polos es la aurora. Crédito: NASA, ESA, CSA, Equipo ERS de Júpiter; procesamiento de imágenes por Judy Schmidt.

Esta nueva investigación indica que observar las órbitas y los movimientos de los gigantes gaseosos cercanos podría ayudar a deducir este factor importante para la habitabilidad.

«Es importante comprender el impacto que Júpiter ha tenido en el clima de la Tierra a lo largo del tiempo, cómo su efecto en nuestra órbita nos ha cambiado en el pasado y cómo podría cambiarnos una vez más en el futuro», concluyó Kane.

La investigación del equipo se publica en The Astronomical Journal.

Fuente: Space.com. Edición: MP.

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