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«Superplaneta» es descubierto por un radiotelescopio por primera vez

Los científicos han descubierto un «superplaneta» frío y tenue que hasta ahora había permanecido esquivo a los métodos tradicionales de exploración infrarroja.

Las observaciones del radiotelescopio LOFAR (Low-Frequency Array), revelaron una enana marrón que los investigadores han designado como BDR J1750 + 3809 y apodado Elegast. Las enanas marrones a veces se denominan estrellas fallidas o superplanetas porque son demasiado pequeñas para ser consideradas estrellas, pero demasiado grandes para ser consideradas planetas.

Generalmente, las enanas marrones se descubren mediante estudios del cielo infrarrojo. Elegast, empero, representa el primer objeto subestelar que se detecta con un radiotelescopio, según un comunicado de la Universidad de Hawái.

«Este trabajo abre un método completamente nuevo para encontrar los objetos más fríos que flotan en las cercanías del sol, que de otro modo serían demasiado débiles para descubrir con los métodos utilizados durante los últimos 25 años», dijo en un comunicado Michael Liu, coautor del estudio e investigador de la Instituto de Astronomía de la Universidad de Hawái.

Dado que las enanas marrones son demasiado pequeñas para convertirse en estrellas, no sufren las mismas reacciones de fusión nuclear que alimentan las estrellas brillantes, como nuestro sol. Por lo tanto, son más pequeñas, más tenues y más frías que las estrellas normales, lo que las hace más difíciles de encontrar utilizando métodos convencionales, como los instrumentos infrarrojos. Sin embargo, las enanas marrones pueden emitir luz en longitudes de onda de radio.

LOFAR.

Vista aérea de las antenas del radiotelescopio LOFAR.

Los investigadores descubrieron a Elegast por primera vez utilizando el radiotelescopio LOFAR, con sede en los Países Bajos. Posteriormente, sus observaciones se confirmaron utilizando el Observatorio Internacional Gemini en Hawái y Chile, y la Instalación del Telescopio Infrarrojo de la NASA, que es operada por la mencionada universidad.

«Nos preguntamos: ¿Por qué apuntar nuestro radiotelescopio a las enanas marrones catalogadas?», comentó Harish Vedantham, autor principal del estudio y astrónomo del Instituto Holandés de Radioastronomía (ASTRON). «Hagamos una imagen grande del cielo y descubramos estos objetos directamente en la radio».

El uso del instrumento LOFAR para detectar Elegast representa un enfoque innovador que podría ayudar a los científicos a descubrir otros objetos celestes, como exoplanetas gigantes gaseosos, que son demasiado fríos o débiles para ser detectados por estudios infrarrojos, según el comunicado.

La nueva investigación ha sido publicada en Astrophysical Journal Letters.

Fuente: Space.com. Edición: MP.