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Descubiertos dos genes relacionados con el sueño REM

[Thomas Fuchs]

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El sueño El sueño Ene/Abr 2014 Nº 7

Funciones, mecanismos neuronales y trastornos del dormir¿Por qué soñamos? ¿A qué se deben nuestros bostezos? ¿Cómo se puede combatir el insomnio de los más pequeños? ¿Y el de los adultos? Estas y otras preguntas se responden en este monográfico que reúne cerca de una veintena de artículos sobre el dormir.

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Desde la década de 1950 se sabe que la etapa del sueño llamada de movimientos oculares rápidos (REM, por sus siglas en inglés) se asocia a los sueños, así como a un mejor aprendizaje y memoria. Sin embargo, muchos de sus mecanismos constituyen todavía hoy un enigma. Ahora, un estudio ha identificado dos genes que ejercen una función clave en dicha fase.

Los ratones que carecen de los genes Chrm1 y Chrm3 duermen menos horas que los ratones normales, y presentan niveles de REM casi indetectables, según han hallado los investigadores. Es la primera vez que los científicos se han concentrado en los genes esenciales para el sueño REM, explica Hiroki Ueda, del Centro RIKEN para la Investigación de la Dinámica de los Biosistemas, en Japón, quien llevó a cabo el estudio publicado en agosto en Cell Reports.

Ueda y sus colaboradores se centraron en la acetilcolina, una sustancia que interviene en señalización neural, así como en sus receptores en las neuronas. Investigaciones anteriores habían relacionado la acetilcolina con la regulación del sueño REM, pero el equipo de Ueda quería averiguar los genes y receptores específicos que se hallaban implicados. Mediante una variante de la técnica de edición genética CRISPR/Cas9, produjeron siete ratones sin los genes que codifican diferentes receptores de la acetilcolina. Midieron el sueño REM y el no REM en los ratones modificados genéticamente y en ocho ratones de control, valiéndose de registros de electroencefalogramas y electromiogramas.

Los investigadores hallaron que los ratones sin los genes Chrm1 y Chrm3 dormían menos que los normales y casi no presentaban sueño REM. Los múridos que solo carecían de Chrm1 tenían una fase REM más corta y fragmentado; los carentes únicamente de Chrm3 tenían una fase no REM más corta.

Yu Hayashi, del Instituto Internacional de Medicina Integral del Sueño de la Universidad de Tsukuba, que no participó en el estudio, comenta que los resultados podrían significar que la fase REM no es necesaria para la supervivencia; que los ratones mutantes de alguna manera eluden la necesidad de ella; o que experimentan dicha fase en capas cerebrales más profundas que el estudio no detectó. Se necesitan más investigaciones para descartar estas posibilidades.

Ueda sostiene que los hallazgos podrían ayudar a conocer mejor los trastornos del sueño y del estado de ánimo en las personas, porque se cree que la fase REM y los sueños intensos asociados a ella influyen en la depresión y otras enfermedades.

Tim Hornyak/Scientific American

Artículo traducido y adaptado por Investigación y Ciencia con el permiso de Scientific American.

Referencia: «Muscarinic acetylcholine receptors Chrm1 and Chrm3 are essential for REM sleep». Yasutaka Niwa et al. en Cell Reports, vol. 24, n.º 9, págs. 2231-2247.e7, agosto de 2018.