¿Qué provocó el Gran Incendio de Chicago de 1871?

Chicago


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Durante la primera mitad del siglo XIX, Chicago fue un asentamiento a orillas del lago Michigan con grandes almacenes construidos en madera, acero y mampostería. Incluso las calles estaban pavimentadas con bloques de pino.

Hacia 1871, la población ascendía a 300.000 habitantes; la mayoría pasaba su tiempo libre jugando a los dados, que los americanos llaman craps. Fue un juego tan popular que los ánimos muchas veces se caldeaban y se llegaba a la violencia: la policía lo prohibió en determinados lugares y horas.

El incendio se provocó en una de esas partidas clandestinas, entre un grupo de apostadores escondidos en un establo e iluminados por un farol.

Un jugador llamado Louis M. Cohn derribó la lámpara, prendiendo fuego a la paja. Las llamas se propagaron de forma muy veloz y en 48 horas destruyeron 18.000 edificios; como consecuencia, 100.000 personas quedaron en situación de pobreza y 300 murieron. Abrumado por la culpa, Cohn difundió una historia –hasta no hace mucho, la versión oficial– en la que se culpaba a una vaca del establo de haber derribado el farol accidentalmente.

Cohn se convirtió en un hombre rico. Murió a los 89 años, dejando a la ciudad de Chicago un generoso donativo con una carta de su puño y letra en la que confesaba la verdad.

Fue una de las catástrofes estadounidenses más grandes del siglo XIX, en la que perdieron la vida cientos de personas, lo que causó una enorme conmoción en todo el país.

Varios arquitectos de renombre se desplazaron hasta Illinois para reconstruir la ciudad, dando origen a la conocida como Escuela de Chicago.

La Escuela de Chicago se acabó convirtiendo en una referencia de la arquitectura moderna, introduciendo novedades como el rascacielos. Hasta el momento, los pisos de Chicago tenían, la mayoría, seis plantas. La Escuela comenzó a construir rascacielos de entre 10 y 16 alturas (aunque ahora parezca una cifra insignificante, en la época centró todas las miradas del sector).

La reconstrucción, sucedida inmediatamente después de la extinción del fuego, comenzó un proceso que llevó a Chicago a ser una de las ciudades más importantes de Estados Unidos.

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