¿Se puede salir del estado vegetativo?

En la técnica de la estimulación del nervio vago se implantan en el paciente un generador de pulsos en el pecho y un cable conductor con electrodos en la zona del cuello. [iStock/ Chombosan]

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La consciencia
La consciencia
Abr/Jun 2002 Nº 28

Este monográfico, que recopila artículos de D. J. Chalmers, F. Crick, C. Koch, A. R. Damasio y M. S. Gazzaniga, entre otros muchos expertos, ofrece un amplio recorrido por el estudio de uno de los misterios más profundos de las neurociencias y las ciencias cognitivas. Neurólogos, psicólogos y filósofos colaboran estrechamente para desentrañar las claves de la consciencia y su sustrato cerebral.


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La estimulación del nervio vago no solo puede contribuir al tratamiento de los pacientes con epilepsia o depresión: también puede ayudar a las personas en estado vegetativo persistente. Un equipo dirigido por Martina Corazzol, de la Universidad Claude Bernard, ha logrado que un hombre muestre señales de consciencia tras 15 años en estado vegetativo persistente. Según publica la revista Current Biology, el hombre, de 35 años de edad, sufrió un traumatismo craneoencefálico grave a causa de un accidente de automóvil.

En el estado vegetativo persistente, el afectado presenta funciones corporales (respiración, ritmo de sueño-vigilia), pero no manifiesta ninguna reacción cosciente a los estímulos de su entorno. Con el fin de comprobar si podían mejorar su estado, los investigadores implantaron un estimulador del nervio vago en el pecho, bajo la piel del sujeto. El nervio vago es el décimo nervio cerebral y conecta el cerebro con una serie de partes y órganos del cuerpo, entre ellos, el intestino.

Aumento de la actividad cerebral

Después de un mes del tratamiento, el paciente mostró mejoría en la actividad cerebral, la atención y la respuesta conductual. Incluso era capaz de seguir un objeto con la mirada y de mover la cabeza en la dirección que se le pedía. También se mantenía durante más tiempo despierto si se le leía algún texto en voz alta; además, cuando un investigador acercaba de repente su cabeza a la cara del afectado, este abría más los ojos en ademán de sorpresa. 

Las neuroimágenes por emisión de positrones revelaron, asimismo, que la comunicación entre diversas áreas del cerebro había mejorado, hallazgo que los investigadores interpretaron como un indicio de que, después de estar durante más de un decenio en estado vegetativo, el sujeto había recobrado un estado de mínima consciencia.

Los autores prevén llevar a cabo un estudio más amplio con un mayor número de pacientes para demostrar que la estimulación del nervio vago puede ser una opción en el tratamiento de las personas en estado vegetativo. Esta técnica ya se utiliza para tratar a la epilepsia y la depresión.

Daniela Zeibig/ Spektrum.de

Artículo traducido y adaptado por Investigación y Ciencia con permiso de Spektrum der Wissenschaft.

Referencia: «Restoring consciousness with vagus nerve stimulation». Martina Corazzol et al, en Current Biology, vol. 27, n.o 18, septiembre de 2017.

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