Un posible agujero negro de cien mil soles

El recuadro corresponde a una zona de medio año luz de ancho alrededor de Sagittarius A*, el agujero negro del centro de la Vía Láctea (los azules representan rayos X y los rojos y amarillos, infrarrojos). Es posible que se haya descubierto no muy lejos, a escala galáctica, de Sagittarius A* un agujero negro con una masa de cien mil soles. Objetos así podrían explicar de qué forma llegó Sagittarius A* a sus cuatro millones de masas solares y los agujeros del centro de otras galaxias, incluso a mucho más [rayos X: NASA/UMass/D.Wang et al., IR: NASA/STSc].

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El agujero negro en el centro de la Vía Láctea, con una masa gigantesca, no está solo: a nada más que 200 años luz de él se ha descubierto otro monstruo gravitatorio. Comparado con los alrededor de cuatro millones de masas solares de Sagitario A* parece poca cosa: según las primeras estimaciones del equipo de Tomoharu Oka, de la Universidad de Keio, en Yokohama, tiene unas cien mil masas solares. Como, según explica el grupo en Nature Astronomy, está oculto por una nube de gas, su presencia se descubre por la peculiar distribución de las velocidades de la nube: un objeto muy pesado está arremolinándola. Ahora, Oka y sus colaboradores han encontrado el lugar exacto dentro de la nube donde se concentra esa masa, y calculan que el objeto es mucho más denso que el cúmulo estelar más denso conocido. Aumenta con ello la probabilidad de que se trate de un agujero negro.

Este hallazgo podría tener importantes consecuencias. El objeto de la nube gaseosa se encuentra en el aún poco conocido intervalo de masas de los agujeros negros llamados de masa intermedia, mucho mayores que las de los agujeros negros producidos por el colapso de una estrella, pero claramente menores que las de los agujeros del centro de las galaxias, que están entre los millones y los miles de millones de masas solares.

Los agujeros negros intermedios podrían aclarar cómo llegaron a ser tan grandes los monstruos del centro de las galaxias: que abundasen en el universo estos agujeros de masa intermedia respaldaría la principal hipótesis acerca del origen de los gigantes. Según esta, los agujeros negros de masa estelar se fusionaron continuamente dentro de jóvenes y densos cúmulos estelares y crearon así objetos con una masa cada vez mayor, hasta que llegó a ser del orden de los agujeros de masas intermedia, y luego se fusionaron en el centro de las galaxias, pero ello significa que tiene que haber tales agujeros de masa intermedia entre ambos tipos. Sin embargo, hasta ahora no se ha encontrado con certeza un agujero negro en ese intervalo de masas.

Lars Fischer/Spektrum der Wissenschaft

Artículo traducido y adaptado por Investigación y Ciencia con permiso de Spektrum der Wissenschaft.

Referencia: «Millimetre-wave emission from an intermediate-mass black hole candidate in the Milky Way», Tomoharu Oka et al. en Nature Astronomy, publicado en Internet el 4 de septiembre de 2017.

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