Una imagen espectacular de la Pequeña Nube de Magallanes

Imagen de la Pequeña Nube de Magallanes elaborada gracias a los datos del sondeo VMC del telescopio VISTA, del Observatorio Europeo Austral (ESO). Una versión ampliable de la imagen completa, de 1,6 gigapíxeles, puede explorarse aquí. [ESO/VISTA VMC]

La Pequeña Nube de Magallanes es una de las galaxias enanas que rodean a la Vía Láctea. Observable a simple vista desde el hemisferio sur, su pequeña distancia a la Tierra en términos cósmicos (200.000 años luz, doce veces menos que la distancia a la galaxia de Andrómeda) la convierte en un objetivo ideal para estudiar sus estrellas individuales y su historia de formación. Sin embargo, buena parte de la radiación visible emitida por sus estrellas es absorbida por el polvo interestelar, lo que históricamente ha dificultado llevar a cabo tales estudios.

La alternativa con la que cuentan los astrónomos en estos casos consiste en efectuar observaciones en el infrarrojo, ya que dicha banda del espectro electromagnético consigue atravesar las nubes de gas y polvo con mucha mayor facilidad que la luz visible. Ese es precisamente uno de los objetivos que persigue el Telescopio de Sondeos en el Visible y el Infrarrojo (VISTA), uno de los varios instrumentos que el Observatorio Europeo Austral (ESO) tiene instalados el Observatorio Paranal, en Chile. Desde hace unos siete años, el sondeo VMC, uno de los seis grandes proyectos del telescopio, está dedicado a estudiar las poblaciones estelares, la historia de formación y la estructura tridimensional de las Nubes de Magallanes.

Ahora, partir de los datos recopilados en dicho sondeo, el ESO ha hecho pública una sobrecogedora fotografía de 1,6 gigapíxeles (43.223 × 38.236 píxeles, equivalente a un póster de más de tres metros de lado) de la Pequeña Nube de Magallanes. Desde la página web de la institución puede accederse a una espectacular versión ampliable de la imagen cuya exploración permite apreciar millones de estrellas individuales, varios cúmulos estelares y otros detalles.

En los últimos años, los datos del sondeo VMC han dado lugar a la publicación de una veintena larga de trabajos sobre las poblaciones estrelares de las Nubes de Magallanes, sus procesos de formación, sus cúmulos estelares o sus cefeidas (cierta clase de estrellas de gran importancia en cosmología por cuanto se usan como indicadores estándar de distancias cósmicas), entre otros muchos aspectos. Al mismo tiempo, el estudio de la morfología y la dinámica de estas galaxias enanas cercanas reviste gran interés para los cosmólogos, ya que resulta clave para entender la historia de formación de nuestra propia galaxia, la Vía Láctea.

Una lista de los artículos publicados hasta ahora como parte del sondeo VMC (exploración de las Nubes de Magallanes con el telescopio VISTA) pude consultarse aquí.

Fuente: Observatorio Europeo Austral.

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