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Cómo ver C/2022 E3 (ZTF), el «cometa verde» que nos visita esta semana y que quizá no regrese jamás

El cometa C/2022 E3 (ZTF) está cerca de hacernos una visita y a partir de este fin de semana tendremos las mejores condiciones para poder atisbar en el cielo este evento único en generaciones. Las primeras imágenes del cometa muestran una colorida coma que ha generado interés en sí misma.


Cuándo podremos verlo.
Un cometa que solo se acerca cada 50.000 años a la Tierra supone todo un evento astronómico, pero si esto fuera poco las primeras imágenes captadas por los astrónomos dejan ver un cometa notablemente colorido. C/2022 E3 (ZTF) cruzó ya su perihelio (el punto más cercano al sol de su órbita) el día 12 de enero y ahora se encuentra encaminado a su acercamiento máximo a nosotros.

El momento de máximo acercamiento entre la Tierra y el cometa se dará entre el 1 y el 2 de febrero, pero el objeto ya se encuentra a una distancia relativamente cercana a nuestro planeta. Debido a que la luna nueva se dará este día 21 los mejores días para su avistamiento estarán entre el 21 y el 2.

Las horas tempranas del día serán las mejores para ver este fenómeno espacial. Ahora solo cabe esperar que la meteorología nos acompañe propiciándonos mañanas despejadas (aunque al menos este fin de semana serán frías).

Desde el hemisferio sur.
El hemisferio norte tendrá una mejor vista de este cometa, pero también será posible observarlo desde el sur. Para ver el cometa desde el hemisferio sur será aconsejable esperar unos días más. Quienes se encuentren por estos lares tendrán una mejor visión del cometa en los días de su mayor acercamiento a la Tierra ya a comienzos del mes de febrero.

El cometa verde y la jirafa.
El cometa será visible hacia el noroeste. Para encontrarlo podemos buscar primero la constelación de Camelopardalis, la jirafa puesto que el cometa se mantendrá estos días en sus inmediaciones. Lo que debemos buscar es un cometa convencional, aunque las primeras imágenes dan a su cola un aspecto entre verde y amarillo que ha hecho que algunos se refieran ya a él como el “cometa verde”.

La cola del cometa no es más que hielo y polvo que se desprende del cuerpo principal y orbita a velocidades ligeramente distintas que el cuerpo principal. Su composición exacta es la que hace variar ligeramente el color, aunque C/2022 E3 (ZTF) no es el único cometa que nos haya sorprendido recientemente con sus tonos verdes.

Atisbarlo podría se una tarea sencilla puesto que, si se cumplen las previsiones, podrá observarse a simple vista. Aun así, pertrecharnos de unos prismáticos o un pequeño telescopio nos permitirá apreciar mejor este fenómeno único en milenios. Como no podría ser menos, el fenómeno también podrá observarse desde Internet, a través de plataformas como The Virtual Telescope Project.

Un nuevo “descubrimiento”.
El primer avistamiento del cometa (si excluimos su paso en tiempos prehistóricos) se dio en marzo del año pasado, cuando se aproximaba hacia el interior del sistema solar, una vez cruzada la órbita de Júpiter, a unos 640 millones de kilómetros de nosotros.

El descubrimiento fue realizado por investigadores del Zwicky Transient Facility (el ZTF en el nombre del cometa hace referencia a este hecho). A primera vista los astrónomos pensaron que se trataba de un asteroide y no fue hasta analizarlo con más detenimiento que descubrieron la cola de este cometa.

Primer paso en 50 milenios.
Al analizar su órbita para determinar su trayectoria y procedencia los investigadores se toparon con una órbita que lo llevaba al interior del sistema solar con periodicidad milenaria. Tanto es así que la última vez que pudo avistarse desde la Tierra fue hace 50.000 años. Un tiempo en el que los neandertales aún cohabitaban nuestro planeta junto a nosotros los sapiens.

Y es poco probable que volvamos a saber de este cometa en otro buen puñado de milenios (si es que algún día lo hace), así que esta semana y la que viene será nuestra gran oportunidad de apreciar este “cometa verde”, o C/2022 E3 (ZTF).

Imagen | El cometa NEOWISE, también de tonos verdes. Ganapathy Kumar

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