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Corea del Sur lanza su primera misión a la Luna de la mano de SpaceX

Puedes ver este lanzamiento histórico en vivo aquí ahora mismo.

Cohete Falcon 9 de SpaceX.

Este lanzamiento marca la primera vez que SpaceX enviará directamente una carga útil a una órbita de transferencia lunar balística. Y en cuanto a Corea del Sur, esta marca su primera misión a la Luna, agregándose (dedos cruzados) a una lista muy pequeña de naciones que lo han hecho.

La carga útil del día es el Korea Pathfinder Lunar Orbiter (KPLO), también conocido como Danuri (que significa ‘diversión lunar’ en coreano), en una misión gestionada por el Instituto de Investigación Aeroespacial de Corea (KARI).

El lanzamiento del cohete Falcon 9 de SpaceX está programado desde el Space Launch Complex 40 en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral, Florida, a las 7:08 p.m. ET. La cobertura en vivo comenzará 15 minutos antes del lanzamiento, que puede ver en SpaceX o en el feed que se proporciona a continuación:

Para ser justos, SpaceX ha enviado un objeto a la Luna antes, a saber, el módulo de aterrizaje lunar Beresheet de Israel (que se estrelló en la superficie lunar en 2019), pero eso se hizo como parte de una misión de viaje compartido de rutina Falcon 9 a una órbita de transferencia geosincrónica alrededor de la Tierra. Una vez en el espacio, Beresheet usó su propio poder para elevar gradualmente su altitud y finalmente entró en su órbita lunar (y el fracaso de la misión no tuvo nada que ver con SpaceX).

Además, la empresa privada ha enviado previamente objetos a las profundidades del sistema solar, incluido un Tesla Roadster rojo, pero nunca antes había enviado algo directamente a nuestra querida Luna.

Eso va a cambiar hoy. SpaceX informa un 80 % de posibilidades de un clima favorable. En caso de que haya que posponer el lanzamiento, la compañía volverá a intentarlo mañana a las 19:00 horas (ET).

La misión

La sonda de 500 kilogramos (1.100 libras) entrará en una órbita polar lunar a mediados de diciembre, donde operará a 100 kilómetros (60 millas) sobre la superficie durante al menos un año. Si la misión se extiende, KPLO caerá a una órbita de 43 millas (70 km) sobre la Luna. Una publicación de Teslarati explica por qué Danuri tardará tanto en alcanzar su órbita objetivo:

En lugar de lanzar el satélite como una carga útil de viaje compartido a una órbita terrestre, KPLO será la única nave espacial a bordo del Falcon 9, y el cohete SpaceX enviará directamente al orbitador en un tipo de trayectoria de inyección translunar (TLI) conocida como una Transferencia Balística Lunar (BLT). Una BLT es mucho más lenta que algunas trayectorias TLI alternativas, pero cambia la velocidad por una eficiencia excepcional, lo que facilita el lanzamiento para Falcon 9 y, en última instancia, le da al orbitador más tiempo útil alrededor de la Luna al requerir menos propulsor para entrar en órbita.

Los objetivos principales de la misión son «desarrollar tecnologías formas nativas de exploración lunar, demostrar una internet espacial y realizar investigaciones científicas del entorno, la topografía y los recursos lunares, así como identificar posibles sitios de alunizaje para futuras misiones», según explicó la NASA.

La agencia espacial estadounidense proporcionó una cámara de alta sensibilidad para la misión, y Corea del Sur desarrolló sus otros cuatro instrumentos: un generador de imágenes del terreno lunar, una cámara polarimétrica de gran angular (llamada PolCam), un magnetómetro y un espectrómetro de rayos gamma. Combinados, estos cinco dispositivos no pesan más de 88 libras (40 kg).

Concepto artístico del KPLO mapeando áreas permanentemente sombreadas de la superficie lunar. Crédito: KARI.

Un contingente de científicos patrocinados por la NASA participará en el análisis de los datos entrantes de la misión. Usando PolCam, los científicos del Instituto de Ciencias Espaciales en Boulder, Colorado, estudiarán los depósitos piroclásticos lunares, depósitos de ceniza que se formaron hace mucho tiempo a raíz de violentas erupciones volcánicas.

«Dichos depósitos de ceniza pueden provenir de las profundidades del interior lunar y contener materiales volátiles, incluida el agua», de acuerdo a un comunicado de SSI. «Por lo tanto, tienen el potencial de proporcionar información sobre la naturaleza del interior lunar y representan un recurso potencial para el futuro uso humano de los recursos lunares».

SpaceX y Corea del Sur: más por venir

Se espera que el lanzamiento de este jueves a través de un Falcon 9 sea solo el comienzo de la relación entre Corea del Sur y SpaceX, el proveedor de lanzamiento más activo del mundo.

En algún momento de 2023, SpaceX lanzará el primero de cinco satélites espía para Corea del Sur. Los satélites de escucha se utilizarán para monitorear la creciente capacidad nuclear de Corea del Norte, proporcionando imágenes militares de Corea del Sur con una resolución de 30 a 60 centímetros (12 a 24 pulgadas) cada dos horas.

El contrato de lanzamiento se formalizó en abril de 2022 y tiene una vigencia hasta 2025.

Fuente: Gizmodo/EarthSky. Edición: MP.

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